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La Vía Láctea

Nuestro Sol y todos los planetas a su alrededor son parte de una galaxia conocida como la Vía Láctea. Una galaxia es un gran grupo de estrellas, gas y polvo unidos por la gravedad.

Concepción artística de la Vía Láctea basada en observaciones de estrellas jóvenes

La Vía Láctea es una gran galaxia espiral barrada. Todas las estrellas que vemos en el cielo nocturno están en nuestra propia Vía Láctea. Nuestra galaxia se llama la Vía Láctea porque aparece como una banda lechosa de luz en el cielo cuando la ves en un área realmente oscura.


Nuestras mejores estimaciones nos dicen que la Vía Láctea está compuesta por aproximadamente 100 mil millones de estrellas. Estas estrellas forman un disco grande cuyo diámetro es de aproximadamente 100.000 años-luz.

Nuestro Sistema Solar está a unos 27,000 años luz de distancia del centro de nuestra galaxia; vivimos en los suburbios de nuestra galaxia. Así como la Tierra gira alrededor del Sol, el Sol gira alrededor del centro de la Vía Láctea. Nuestro sol y el sistema solar tardan 250 millones de años en recorrer todo el centro de la Vía Láctea.
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Una imagen de todo el cielo muestra el plano de la galaxia de la Vía Láctea. (Crédito: E. L. Wright / UCLA, Proyecto COBE, DIRBE, NASA)

A lo largo de los años se ha debatido si la Vía Láctea tiene dos brazos espirales o cuatro. Los últimos datos muestran que tiene cuatro brazos, como se muestra en la ilustración del artista a continuación.

Hay miles de millones de otras galaxias en el Universo. Solo tres galaxias fuera de nuestra propia Galaxia, la Vía Láctea, pueden verse sin un telescopio, y aparecen como manchas borrosas en el cielo a simple vista. Las galaxias más cercanas que podemos ver sin un telescopio son las Nubes de Magallanes Grandes y Pequeñas. Estas galaxias satélite de la Vía Láctea se pueden ver desde el hemisferio sur. Incluso están a unos 160,000 años luz de nosotros.

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